Tennisfans wereldwijd: opgelet! Met de eerste grandslam van het jaar, de langverwachte Australian Open 2023, barst het seizoen meteen weer in volle hevigheid los. Dit jaar loopt het toernooi van 16 tot en met 29 januari in het vertrouwde Melbourne Park, Melbourne Victoria. Rafael Nadal is op dit moment regerend kampioen, maar wie mept het laken dit jaar naar zich toe? Een vooruitblik…

De belangrijkste favorieten: heersen Rafa en Djoko als vanouds?

De favorieten bij de mannen? Rafael Nadal, Novak Djokovic, nummer 1 van de wereld Carlos Alcaraz en Daniil Medvedev.

Nadal en Djokovic behoren niet toevallig tot de topfavorieten. Samen met de nu gepensioneerde Roger Federer domineerden beide iconen het voorbije tennistijdperk ‘met sprekend gemak’. Dat ze ook nu nog steeds op de top van hun respectievelijke kunnen en vormpeil staan, is even opmerkelijk als lovenswaardig.
Nadal verzamelde weliswaar het grootste deel van zijn successen op Roland Garros (14 overwinningen); hij heeft ook twee Australian Opens op z’n naam - in 2009 en vorig jaar in 2022. Gravel mag dan wel zijn ultieme comfortzone zijn, ook op gras en hardcourt bewees de Spaanse kampioen al talloze keren zijn wereldklasse.
Uiteraard blijft Djokovic voor vele kenners echter dé te kloppen man in dit toernooi. Zijn eerdere negen (!) Australian Open-overwinningen vallen dan ook moeilijk te negeren. Benieuwd trouwens hoe het publiek down under reageert op de eigengereide Serviër, na zijn vaccinatie-perikelen.

Jong Spaans geweld vs Russische routine

…of krijgen we toch die langverwachte aflossing van de wacht? Het zou zomaar kunnen. De verjongende top 10 is alvast een belangrijke indicatie.

De 19-jarige spanjaard Carlos Alcaraz bereikte vorig jaar de vierde ronde van de Australian Open, waar hij werd uitgeschakeld door Matteo Berrettini. Op zich zeker niet slecht, maar vooral zijn steile opmars later in het seizoen is veelbetekenend. Het ongelooflijke seizoen 2022 van Alcaraz kreeg een passend hoogtepunt met zijn overwinning op Casper Ruud in de US Open-finale. Benieuwd of nieuwe nummer 1 zijn rijzende curve kan verzilveren met een tweede Grand Slam-titel.

Er is natuurlijk ook Daniil Medvedev. De rus bereikte elk van de laatste twee Australian Open-finales en verloor dus van Djokovic in 2021 en van Nadal in 2022. Medvedev won onder meer de US Open 2021 en bereikte respectievelijk de vierde ronde en kwartfinales van Wimbledon 2021 en Roland Garros 2021. Toch is het vooral zijn epische vijfsetter tegen Nadal in de finale vorig jaar die hem de status van topfavoriet oplevert. Al mogen kerels als Casper Ruud, Stéfanos Tsitsipas of andere Fritzen ons altijd tegenspreken…